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John Hammond: 29 años sin el “cazatalentos” del jazz

102419Un día como hoy, pero de 1987, fallecía el crítico y productor discográfico norteamericano John Hammond, uno de las personas que más luchó por la integración de razas dentro del género sincopado.

Hammond había nacido en cuna de oro. Miembro de una familia acomodada, fue criado en un ambiente lujoso en la parte oriental de la ciudad de Nueva York y desde niño mostró interés por la música.

Sin embargo, no se hizo famoso por su talento musical. Por el contrario, su mayor capital fue la visión para detectar talentos. Y vaya si tenía un gran don para ello, sobre todo, si de músicos de jazz se trataba.

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Los misterios que rodean la muerte de Bessie Smith

Bessie SmithElizabeth “Bessie” Smith fue una de las cantante de blues más influyentes de su época, motivo por el cual fue conocida en los Estados Unidos de las décadas del ’20 y del ’30 como la “Emperatriz del Blues”.

Nacida el 15 de abril de 1894 en la ciudad de Chattanooga (Tennesse – Estados Unidos), arrancó su carrera artística como bailarina, pero su camino se fue torciendo hacia el canto influenciada principalmente por Ma Rainey con quien trabajó en un espectáculo llamado Moses Stokes.

A los 18 años tuvo su primer contrato profesional y, apenas un año después, ya estaba al mando de su propio proyecto en Atlanta. Allí fue descubierta y realiza su primera grabación para el sello Columbia en 1923.

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El rey de la selva del stride

the lionUn poco antes de que el jazz terminara de tomar forma, uno de los estilos musicales que lo tiñó de ritmo sincopado estaba en la cresta de la ola.

En efecto, el ragtime era lo que sonaba a finales del siglo XIX y principios del XX. Incluso hoy en día esas canciones siguen siendo escuchadas, aunque no muchos sepan realmente que lo que están oyendo no es otra cosa que algún tema del género.

Un ejemplo de ello es el tema “The Entertainer” de Scott Joplin, que forma parte del repertorio musical de rigntons, películas, series o publicidades de radio o televisión.

Justamente, el fallecimiento de Joplin en 1917 hizo que el ragtime comenzara a formar parte de la historia. Aunque, como sucede muchas veces, lejos de desaparecer comenzó un proceso de mutación a partir de los años siguientes que terminó dando a luz a un nuevo género: el Harlem stride.

Se trató de una forma nueva de tocar el piano en la Willie “The Lion” Smith -junto a James P. Johnson y Thomas “Fats” Waller– sobresalió.

Joachim Berendt define al stride como “una constante y balanceada alternación de una nota en el bajo (en los tiempos nones) y un acorde (en los tiempos pares)” en su libro “El jazz – De Nueva Orleans al Jazz Rock”.

Fue en los años 20 cuando The Lion entró en escena con un virtuosismo que iluminó a jóvenes que terminaron siendo grandes maestros del piano, como George Gershwin o Artie Shaw. Pero fue a Duke Ellington a quien realmente marcó a fuego.

Extrañamente, su leyenda comenzó a nacer en 1935 cuando el stride estaba desapareciendo de escena. Aún son recordados canciones de Smith como “Echoes of Spring” o “Passionette”.

Ocurre que, pese a que inició con la música de niño (tenía 6 años cuando comenzó a darle a las teclas de marfil) y que para la segunda década del siglo XX ya era uno de los pianistas más reconocidos, sus primeras grabaciones se realizaron a mediados de los treinta.

Con anterioridad, participó en la Primera Guerra Mundial, donde recibió el apodo que lo acompañó durante toda su carrera.

Muchos fueron los que disfrutaban con sus solos y que rondaban las noches para poder encontrarse con el maestro a la salida de algún bar. El mismísimo Ellington aseguró que se emocionó mucho la noche en la que se lo encontró.

Además del éxito que tuvo como músico freelance, puede mencionarse otros músicos con los que compartió escenario, como Mamie Smith, Clarence Williams y Sidney Bechet.

Tras casi 60 años de carrera, que incluyeron giras por Norteamérica y Europa, Smith murió a los 79 el 18 de abril de 1973. Fue la ciudad de Nueva York la que lo despidió. El mismo lugar que supo cobijarlo gran parte de su vida.

Gonzalo Chicote
animalesdeljazz@hotmail.com