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El renacimiento del trompetista que iluminó a Louis Armstrong

bunk2Vueltas y vueltas. El mundo, como dice el tango del gran Dicepolín, yira-yira. Y, por cada ronda, trae y lleva. A veces, lo que se va nunca vuelve. Pero, en otras tantas ocasiones, sucede lo contrario.

William Geary “Bunk” Johnson daba clases de música y trabajaba de lo que podía cuando el historiador William Russell los rescató del olvido, cuando recopilaba datos y entrevistaba a los grandes del jazz a fines de 1930.

En un diálogo con el ya archiconocido Louis Armstrong, fue mencionado como uno de los trompetistas que lo marcaron a fuego. Así como King Oliver lo ayudó a entender la música, Jonhson fue -según Sachmo– quien lo influenció en sus comienzos.

Pero ¿de donde surgía este enigmático personaje? ¿Qué camino había recorrido como para que Armstrong lo mencionara?.

Para ello, hay que viajar mentalmente a Nueva Orleans (como no podía ser de otro modo). Más precisamente a fines de 1800 y principios del 1900.

Bunk inició su carrera de la mano de Adam Olivier en 1889 y con posterioridad participó activamente de la Superior Orchestra.

Muchos aseguran que también formó parte de la mítica Eagle Band que dirigió Boddy Boldon (señalado como el primer músico de jazz), aunque los historiadores creen que lo hizo sólo en contadas ocasiones.

Lo cierto es que el trompetista sobresalía del resto y tenía un futuro venturoso. Como muchos músicos contemporáneos, abandonó la ciudad y marchó hacia Chicago, tocando en distintos espectáculos.

Su carrera se vería detenida violentamente en 1931, cuando se inició una pelea en Rayne (Lousiana) donde se había presentado a tocar y uno de los músicos que lo acompañaban fue asesinado. En el mismo episodio, él perdió su trompeta y parte de su dentadura.

Todo parecía perdido. Se sabe lo imposible que es tocar ese instrumento sin dientes. Pero, de la mano de Russell, se revirtió su pésima situación.

Primero, el hermano dentista de Sidney Bechet (Leonard) fue el encargado de reparar esa boca dañada. Luego, llegó el bronce y, con él, resurgió la magia del trompetista.

Creó la New Orleans Band y sus primeras grabaciones llegaron en 1942, de la mano del sello de Russell American Music, donde quedaron registrados temas inolvidables como High Society, I Can’t Escape From You y Tiger Rag.

 

En los años 1945 y 1946 realizó varias giras por diversos lugares de los Estados Unidos, como las de Nueva York.

Sin embargo, su salud no lo acompañaba. Y, mientras más crecía su popularidad y se relanzaba su carrera, tuvo un derrame cerebral que impidió que continuara.

Se despidió de este mundo el 7 de julio de 1949, unos meses antes de cumplir los setenta años. La New Orleans Band continuó de la mano de George Lewis y dio el puntapié inicial para el revival que llegó en los 50 de la música que nació en Storyville.

Gonzalo Chicote
animalesdeljazz@hotmail.com

De “rey del jazz” a conserje de un salón en una sola vida

king oliver¿Qué hubiese sido de la carrera de Louis Armstrong si él no le hubiese enseñado a improvisar?.

Esa es la pregunta que muchos se hicieron al conocer la historia de Joseph Nathan Oliver, un cornetista de Nueva Orleans que le enseñó a desenvolverse a Sachmo en los solos y a quien Armstrong llamaba afectuosamente “Papa Joe”.

Oliver fue uno de los músicos más destacados de su época, y recibió el apodo de “King” luego de que le ganara a Freddie Keppard un duelo de cornetas. Al menos ese es el rumor que se corría en Storyville en aquellos años.

En 1915, con casi treinta años, formó parte de la Eagle Band y con posterioridad de la Brown Skinned Babies, la orquesta formada por el trombonista Kid Ory. Su manejo de la sordina era algo que dejaba con la boca abierta a cualquiera.

Unos años después se había trasladado a la ciudad de Chicago y había formado su propia banda: la King Oliver’s Creole Jazz Band, que contaba con la presencia de los hermanos Johnny y Baby Dodds (clarinete y batería, respectivamente), Lil Hardin (piano), Bill Johnson (bajo) y Honoré Dutrey (trombón).

Armstrong se unió a ellos en 1922. Para ese entonces, la Creole tocaba en el Lincold Gardens y se convirtió en una de las atracciones de Chicago. Esto colaboró para que la banda grabara para Paramount y Gennett Records.

No obstante, a principios de 1924, Sachmo decide abandonar la orquesta para sumarse a la formación de Fletcher Henderson.

A partir de allí, las cosas comenzaron a declinar en la carrera de Oliver. Tuvo tiempo, sin embargo, para reformular su banda y convertirla en la Dixie Syncopators y con la que grabó varios discos entre 1927 y 1928.

Un año después, el Plantation Café (lugar donde tocaban todas las noches) se incendió y la orquesta se trasladó a Nueva York para presentarse en el Savoy Ballroom.

Tiempo después, llegó una mala decisión de Oliver: no aceptó trabajar en el Cotton Club del Harlem. Su reemplazo, Duke Ellington, lograría la fama luego de firmar el contrato con el lugar.

Las cosas fueron de mal en peor: Luis Russell absorbió a su orquesta y para 1931 hizo sus últimas grabaciones como líder de una banda.

Joachim Berendt, en su libro “El jazz – de Nueva Orleans al Jazz Rock” cuenta mejor que nadie los últimos días de King:

“El fin de la carrera de Oliver presenta el trágico espectáculo de un hombre empobrecido, sin dientes, incapaz de tocar y de ganarse la vida, de un hombre que se oculta de sus amigos por vergüenza y que, sin embargo, fue un día ‘el Rey del Jazz’. Aquí se cumplió una de las tragedias de la existencia artística tan frecuentes en la historia del jazz”.

El 10 de abril de 1938 fallecía en Savannah (Georgia – Estados Unidos), hundido en la pobreza y lejos de los lujos de Rey.

Gonzalo Chicote
animalesdeljazz@hotmail.com