bunk2Vueltas y vueltas. El mundo, como dice el tango del gran Dicepolín, yira-yira. Y, por cada ronda, trae y lleva. A veces, lo que se va nunca vuelve. Pero, en otras tantas ocasiones, sucede lo contrario.

William Geary “Bunk” Johnson daba clases de música y trabajaba de lo que podía cuando el historiador William Russell los rescató del olvido, cuando recopilaba datos y entrevistaba a los grandes del jazz a fines de 1930.

En un diálogo con el ya archiconocido Louis Armstrong, fue mencionado como uno de los trompetistas que lo marcaron a fuego. Así como King Oliver lo ayudó a entender la música, Jonhson fue -según Sachmo– quien lo influenció en sus comienzos.

Pero ¿de donde surgía este enigmático personaje? ¿Qué camino había recorrido como para que Armstrong lo mencionara?.

Para ello, hay que viajar mentalmente a Nueva Orleans (como no podía ser de otro modo). Más precisamente a fines de 1800 y principios del 1900.

Bunk inició su carrera de la mano de Adam Olivier en 1889 y con posterioridad participó activamente de la Superior Orchestra.

Muchos aseguran que también formó parte de la mítica Eagle Band que dirigió Boddy Boldon (señalado como el primer músico de jazz), aunque los historiadores creen que lo hizo sólo en contadas ocasiones.

Lo cierto es que el trompetista sobresalía del resto y tenía un futuro venturoso. Como muchos músicos contemporáneos, abandonó la ciudad y marchó hacia Chicago, tocando en distintos espectáculos.

Su carrera se vería detenida violentamente en 1931, cuando se inició una pelea en Rayne (Lousiana) donde se había presentado a tocar y uno de los músicos que lo acompañaban fue asesinado. En el mismo episodio, él perdió su trompeta y parte de su dentadura.

Todo parecía perdido. Se sabe lo imposible que es tocar ese instrumento sin dientes. Pero, de la mano de Russell, se revirtió su pésima situación.

Primero, el hermano dentista de Sidney Bechet (Leonard) fue el encargado de reparar esa boca dañada. Luego, llegó el bronce y, con él, resurgió la magia del trompetista.

Creó la New Orleans Band y sus primeras grabaciones llegaron en 1942, de la mano del sello de Russell American Music, donde quedaron registrados temas inolvidables como High Society, I Can’t Escape From You y Tiger Rag.

 

En los años 1945 y 1946 realizó varias giras por diversos lugares de los Estados Unidos, como las de Nueva York.

Sin embargo, su salud no lo acompañaba. Y, mientras más crecía su popularidad y se relanzaba su carrera, tuvo un derrame cerebral que impidió que continuara.

Se despidió de este mundo el 7 de julio de 1949, unos meses antes de cumplir los setenta años. La New Orleans Band continuó de la mano de George Lewis y dio el puntapié inicial para el revival que llegó en los 50 de la música que nació en Storyville.

Gonzalo Chicote
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